11 cosas que no sabías sobre las zarigüeyas

Lástima la pobre zarigüeya. El marsupial a menudo maldecido definitivamente sufre de un problema de imagen: con frecuencia se lo percibe más como una rata gigante, sucia y carroñera que como una linda criatura salvaje. Pero ya sea que los ame o los odie, el único marsupial de América del Norte tiene un conjunto de características únicas que pueden transformar la aversión en afecto.

Pero primero, la pregunta candente: ¿es zarigüeya o zarigüeya? En 1608, el capitán John Smith acuñó la palabra zarigüeya de la palabra "opassum", el término algonquino que significa "animal blanco". En sus notas, el capitán escribió: "Un Opassom tiene una cabeza como un cerdo, y una cola como una rata, y es de los bignes de un gato. Debajo de su vientre ella tiene una bolsa, en donde ella aloja, acarrea y chupa. su joven ".

Nadie está seguro de cómo se dejó caer la "o" de la zarigüeya, pero apareció impresa como "zarigüeya" ya en 1613, y sigue siendo el término coloquial en muchas regiones del país. Sin embargo, hay verdaderas zarigüeyas, simplemente no en el cuello del bosque de América del Norte. Las zarigüeyas incluyen cualquiera de varias especies (de la familia Phalangeridae) de marsupiales arbóreos nocturnos de Australia y Nueva Guinea, y fueron nombrados erróneamente en el siglo XVIII cuando el naturalista de la expedición del Capitán James Cook los llamó erróneamente zarigüeyas después de sus primos norteamericanos. Sin embargo, son los australianos los que tienen el verdadero título científico de "zarigüeya" ahora.

1. Inmunidad natural. Las zarigüeyas son en su mayoría inmunes a la rabia, y de hecho, tienen ocho veces menos probabilidades de portar la rabia en comparación con los perros salvajes.

2. Control de venenos. Las zarigüeyas tienen superpoderes contra las serpientes. Tienen inmunidad parcial o total al veneno producido por serpientes de cascabel, bocas de algodón y otras víboras.

Las zarigüeyas son inteligentes y recordarán dónde viajaron para buscar comida, que incluye desde insectos y roedores hasta restos de comida. (Foto: Lisa Hagan / Shutterstock)

3. Omnívoros en abundancia. Su dieta normal consiste en carroña, roedores, insectos, caracoles, babosas, pájaros, huevos, ranas, plantas, frutas y granos. También comen comida humana, sobras de comida, comida para perros y comida para gatos. Tienen una necesidad inusualmente alta de calcio, lo que los incita a comerse los esqueletos de roedores y la matanza que consumen. Son los trabajadores de saneamiento de la naturaleza.

4. Bichos inteligentes. Aunque muchas personas piensan que las zarigüeyas no son los cuchillos más afilados en el cajón, hay varias áreas de inteligencia en las que se disparan. Por un lado, tienen una capacidad notable para encontrar comida y recordar dónde está. Cuando se probó la capacidad de recordar dónde está la comida, las zarigüeyas obtuvieron mejores puntajes que las ratas, los conejos, los gatos, los perros ... pero no tan bien como los humanos. También pueden encontrar su camino a través de un laberinto más rápido que las ratas y los gatos.

5. Control de plagas. Dado que su dieta les permite disfrutar de caracoles, babosas y escarabajos, son una adición bienvenida al jardín. Las zarigüeyas también mantienen a ratas y cucarachas a raya compitiendo con ellas por comida. De hecho, es común que las zarigüeyas maten cucarachas y ratas si las encuentran en su territorio.

6. Todos los pulgares. La zarigüeya tiene "pulgares" oponibles. Los "pulgares" de la zarigüeya (llamados halux) están sobre sus patas traseras (técnicamente son dedos de los pies), y estimulan las formidables habilidades de escalada de la zarigüeya. Los primates y las zarigüeyas son los únicos mamíferos con los primeros dedos opuestos.

La zarigüeya puede colgar de su cola y usarla para agarrar cosas. (Foto: Jay Ondreicka / Shutterstock)

7. Colas impresionantes. Tienen colas prensiles que están adaptadas para agarrar y envolver cosas como ramas de árboles. La zarigüeya puede colgarse de su cola por cortos períodos de tiempo, pero la criatura no duerme colgando de su cola, como algunas personas piensan. Se ha observado que las zarigüeyas llevan manojos de hierbas y otros materiales al enrollar su cola alrededor de ellas; Este control consciente lleva a muchos a considerar la cola como un quinto apéndice, como una mano.

8. Buenos alumnos. Los ojos de la zarigüeya aparecen negros, pero lo que estamos viendo son pupilas fuertemente dilatadas; hay iris a su alrededor, está prácticamente fuera de la vista. Se cree que las pupilas gigantes son una adaptación a sus hábitos nocturnos.

9. ¡Sonríe! La boca de una zarigüeya tiene unos impresionantes 50 dientes.

10. Defensas naturales. Cuando se ve amenazado, las zarigüeyas corren, gruñen, eructan, orinan y defecan. Y cuando todo lo demás falla, "juegan 'zarigüeya" y actúan como si estuvieran muertos. Es una respuesta involuntaria (como desmayo) en lugar de un acto consciente. Se dan la vuelta, se ponen rígidos, cierran los ojos (o miran fijamente) espacio) y descubren sus dientes a medida que la saliva hace espuma alrededor de la boca y las glándulas secretan un líquido con mal olor. El estado catatónico puede durar hasta cuatro horas y ha demostrado ser eficaz como un elemento disuasorio para los depredadores que buscan una comida caliente.

11. Aman el agua. La mayoría de las zarigüeyas gravitan hacia vivir en áreas con acceso confiable al agua, a pesar de tener la capacidad de pasar meses sin beber algo debido a su dieta. Además, en realidad son nadadores muy competentes. Lo disfrutan tanto, que incluso pueden agotarse y quedarse varados, como el pequeño hombre en el video a continuación.

Un chef en Michigan encontró esta zarigüeya en el White Lake Channel temprano una mañana. Se había agotado desafiando las aguas altas al amanecer.

Incluso los mejores nadadores pueden sobreestimar su habilidad, zarigüeya o no.

Y, finalmente, una bonificación para los jugadores de Scrabble: las zarigüeyas se llaman jotas y las mujeres se llaman jills. Los jóvenes se conocen como joeys, al igual que sus primos australianos, y un grupo de zarigüeyas se llama pasel.

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