10 ríos pueden entregar la mayor parte del plástico del océano

Los océanos de la Tierra tienen un gran problema plástico. Reciben aproximadamente 8 millones de toneladas métricas de desechos plásticos cada año, muchos de los cuales pueden desplazarse durante décadas o siglos sin descomponerse realmente. En cambio, simplemente se desmorona en pedazos más pequeños conocidos como microplásticos, que a menudo engañan fatalmente a la fauna marina para que se los coma.

Parte del plástico oceánico se desecha directamente en el océano, de fuentes como barcos de carga, barcos de pesca y plataformas petroleras, pero una gran cantidad se lava allí desde la costa, incluida la basura interior transportada a las costas por los ríos. En el Gran Parche de Basura del Pacífico, por ejemplo, alrededor del 80 por ciento de los escombros comenzaron su viaje como basura terrestre.

Al igual que el plástico en sí, cualquier solución a este problema deberá provenir de personas de todo el planeta. Dicho esto, algunos lugares tienen más margen de mejora que otros. Según un nuevo estudio, los ríos transportan hasta 4 millones de toneladas métricas de plástico al mar por año, pero solo 10 ríos pueden entregar hasta el 95 por ciento.

Las botellas de plástico desechadas se congregan cerca de una orilla del río en Chaiyaphum, Tailandia. (Foto: Bubbers BB / Shutterstock)

Ocho de esos 10 ríos se encuentran en Asia, encontró el estudio, similar a los hallazgos de otro estudio reciente sobre la contaminación plástica en los ríos. Esto también se ajusta a investigaciones anteriores sobre contaminación plástica por país, que ha relacionado el problema con factores como la densidad de población y la infraestructura de gestión de residuos. Según un estudio de 2015, 11 de los 20 principales países en contaminación plástica se encuentran en Asia, con China en el número 1. Otros países en el top 20 incluyen Brasil, Egipto y Nigeria, así como los EE. UU. En el número 20.

Para el nuevo estudio, publicado en la revista Environmental Science & Technology, los investigadores analizaron docenas de estudios previos sobre plástico en ríos. Esto cubrió 79 sitios de muestreo a lo largo de 57 ríos en todo el mundo, y mostró que la carga plástica de un río está positivamente relacionada con el mal manejo de los desechos plásticos en su cuenca.

La principal vía fluvial para el plástico oceánico parece ser el río Yangtze de China, que transporta hasta 1, 5 millones de toneladas métricas de plástico al Mar de China Oriental cada año. El Yangtze es el río más largo de Asia con 6.300 kilómetros (casi 4.000 millas), y atraviesa importantes centros de población como Chongqing, Wuhan, Nanjing y Shanghai, la ciudad más poblada de China con más de 24 millones de personas.

Una vista del río Yangtze en Chongqing, China. (Foto: Fred Dufour / AFP / Getty Images)

El Yangtze mostró la mayor carga de microplásticos que se haya visto en cualquier río, mientras que el río San Gabriel en Los Ángeles tuvo las mayores cargas específicas de macroplásticos. La concentración de desechos plásticos varía ampliamente de un río a otro, como lo hace dentro del océano, pero la concentración promedio del río "es aproximadamente 40-50 veces mayor que la concentración máxima observada en el océano abierto", escriben los investigadores.

Estos son los 10 principales sistemas fluviales que contribuyen al plástico oceánico, según el nuevo estudio, así como los mares que alimentan y los continentes donde se encuentran:

  • Río Yangtze, Mar Amarillo, Asia
  • Río Indo, Mar Arábigo, Asia
  • Río Amarillo (Huang He), Mar Amarillo, Asia
  • Río Hai, Mar Amarillo, Asia
  • Nilo, Mar Mediterráneo, África
  • Meghna / Bramaputra / Ganges, Bahía de Bengala, Asia
  • Río de las Perlas (Zhujiang), Mar del Sur de China, Asia
  • Río Amur (Heilong Jiang), Mar de Okhotsk, Asia
  • Río Níger, Golfo de Guinea, África
  • Río Mekong, Mar del Sur de China, Asia

Si bien el plástico del océano sigue siendo un problema desalentador, esto podría ser una buena noticia para la búsqueda de controlarlo. Estas 10 vías fluviales contribuyen entre el 88 y el 95 por ciento de la carga plástica total que los océanos reciben a través de los ríos, concluyen los autores del estudio, por lo que serían buenos lugares para enfocar nuestros esfuerzos en una mejor gestión de los desechos.

"La alta fracción de unas pocas cuencas fluviales que contribuyen con la gran mayoría de la carga total implica que las posibles medidas de mitigación serían altamente eficientes cuando se aplican en los ríos de alta carga", escriben los investigadores.

"Reducir las cargas plásticas en un 50 por ciento en los 10 ríos mejor clasificados", agregan, "reduciría la carga total fluvial al mar en un 45 por ciento".

Un pollito de albatros se encuentra en medio de la basura en Midway Atoll en el Pacífico Norte. (Foto: Kris Krüg / Flickr)

Eso sería enorme, por lo que ciertamente tiene sentido concentrarse en estas 10 cuencas hidrográficas. Aún así, este estudio no exime a las personas que viven en otros lugares. Incluso pequeñas cantidades de desechos plásticos pueden matar la vida silvestre marina, incluidos los animales ya en peligro de extinción como las tortugas marinas. Y si bien las naciones industriales han mejorado en la gestión general de los desechos plásticos, sus fallas siguen siendo significativas, especialmente cerca de sus propias costas.

Parte de esa contaminación plástica proviene de fuentes menos obvias, como fibras sintéticas o pasta de dientes, pero como el autor del estudio Christian Schmidt le dice a iNews, gran parte se reduce a uno de los errores ambientales más básicos de todos: tirar basura. "La principal fuente en los países desarrollados es tirar basura", dice Schmidt, investigador del Helmholtz-Center for Environmental Research en Alemania. "Esto podría reducirse si, por ejemplo, la gente dejara de tirar los envases de comida por las ventanas de sus automóviles".

Puede parecer obvio, pero es fácil pasar por alto las muchas formas en que usamos, y descartamos, el plástico durante todo el día. Y dados los problemas ecológicos que puede causar donde sea que termine, casi siempre vale la pena el esfuerzo para evitar incluso un poco de desperdicio de plástico. Para inspirarte, mira esta lista de formas de mantener el plástico donde pertenece.

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