10 mujeres astrónomas que todos deberían saber

La forma en que miramos las estrellas ha sido influenciada por muchas mujeres, pero es posible que no sepas sus nombres. Muchos persiguieron su pasión por los cielos mucho antes de que la red de viejos muchachos de la astronomía los recibiera en el redil. Afortunadamente, las cosas están cambiando, aunque las mujeres todavía representan solo el 15 por ciento de los astrónomos en todo el mundo. Pero como verán, lo que les falta en número, estas mujeres compensan en contribuciones a nuestra comprensión del cosmos.

Vera Cooper Rubin: detective de la materia oscura

Vera Rubin es parte de una impresionante foto tomada durante la Conferencia de 2009 de la NASA Sponsors Women in Astronomy and Space Science, celebrada en la Universidad de Maryland en octubre de 2009. Anne Kinney, (desde la izquierda) Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, Greenbelt, Maryland; Vera Rubin, Departamento de Magnetismo Terrestre, Instituto Carnegie de Washington; Nancy Grace Roman, jubilada de la NASA Goddard; Kerri Cahoy, Centro de Investigación Ames de la NASA, Moffett Field, California; Randi Ludwig. Universidad de Texas, Austin, Texas. (Foto: NASA / Wikimedia Commons)

A principios de la década de 1970, Vera Rubin se asoció con el astrónomo Kent Ford y otros para estudiar la rotación de las galaxias espirales, según el Archivo de Mujeres Judías. Para su sorpresa, descubrieron que el movimiento angular previsto no coincidía con lo que estaban viendo. De hecho, las galaxias giraban tan rápido que las predicciones mostraban que deberían separarse si lo único que las mantenía unidas era la gravedad de sus estrellas visibles. Rubin y sus colaboradores plantearon la hipótesis de que algún pegamento invisible, una masa invisible, debe estar en el trabajo. El trabajo innovador del grupo proporcionó la primera evidencia directa de la existencia de materia oscura invisible, ese material misterioso que constituye la mayor parte del universo pero que no emite energía ni luz. De hecho, sigue siendo la teoría reinante del "problema de rotación de galaxias" que descubrieron. Rubin recibió docenas de premios y honores por ayudar a decodificar cómo se construyen las galaxias y el universo. Murió en 2016 a la edad de 88 años.

Carolyn Porco: reina de los anillos

Carolyn Porco es una especie de estrella de rock entre los astrónomos. No solo es una escritora prolífica, sino que también es frecuentemente entrevistada por los medios de comunicación. Porco también encuentra tiempo para una investigación innovadora, comenzando en la década de 1980 con su trabajo en las misiones Voyager a Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. De hecho, es considerada una de las expertas más importantes del mundo en los anillos y lunas planetarias que rodean estos planetas exteriores gigantes. Porco ahora lidera el equipo de imágenes en la misión Cassini, que orbita Saturno. Entre sus mayores descubrimientos hasta el momento se encuentran los géiseres gigantes de partículas heladas (que indican la presencia de agua) en la sexta luna más grande de Saturno, Encelado. Porco también es un científico de imágenes en la misión New Horizons, actualmente en camino a Plutón y el Cinturón de Kuiper en los bordes más alejados de nuestro sistema solar. Puedes escuchar el TED de Porco hablar sobre Saturno en el video de arriba.

Nancy Grace Roman: Madre del telescopio espacial Hubble

Mucho antes de que la mayoría de las mujeres se atrevieran a considerar una carrera en ciencias, Nancy Grace Roman soñaba con ser astrónoma, según una entrevista de la NASA. Nacida en 1925, organizó un club de astronomía para sus amigos cuando tenía 11 años y nunca dejó de buscar las estrellas. Ella pasó a obtener su Ph.D. en astronomía en la Universidad de Chicago en 1949 y se convirtió en la primera jefa de astronomía de la NASA, y en la primera mujer en ocupar un puesto ejecutivo allí.

Ella murió el 25 de diciembre a la edad de 93 años.

El mayor logro de Roman fue quizás su cruzada pionera para desarrollar telescopios en órbita, incluido el Hubble, que ayuda a los astrónomos a detectar la radiación electromagnética de las estrellas (como los rayos infrarrojos y gamma) que en su mayoría están bloqueados por la atmósfera de la Tierra. Sus esfuerzos dieron a innumerables astrónomos una visión más completa de cómo se forman y evolucionan las estrellas.

Jocelyn Bell Burnell: pionera de Pulsar

En 1967, mientras trabajaba para su doctorado en la Universidad de Cambridge, Jocelyn Bell Burnell observó extrañas señales de pulso provenientes del espacio a través del nuevo radiotelescopio de la escuela que había ayudado a construir con su asesor de tesis, Antony Hewish, y Sir Martin Ryle, según Britannica. com. A través de una investigación meticulosa, ella y sus colegas eventualmente identificaron estas señales de radio como provenientes de una estrella de neutrones o púlsar que gira rápidamente, como se supo. Burnell figuraba como el segundo autor en el documento que anunciaba el descubrimiento de los púlsares, pero fue rechazado por el comité Nobel, que conjuntamente otorgó el premio en física a Hewish y Ryle en 1974. Su omisión aún se considera controvertida. Burnell, oriunda de Irlanda del Norte, ha recibido docenas de premios y honores por avanzar en nuestra comprensión de las estrellas y recientemente fue nombrada la primera mujer presidenta de la Royal Society de Edimburgo, la academia nacional de ciencias y letras de Escocia.

Margaret J. Geller: cartógrafo del universo

El universo es un lugar grande, pero eso no ha impedido que Margaret Geller intente reducirlo a un tamaño comprensible. Desde el principio, su objetivo ha sido nada menos que divino: mapear todo lo que puede y no puede verse en el cosmos. El galardonado Geller recibió un Ph.D. de Princeton y enseñó en Harvard. Trabaja como científica sénior en el Observatorio Astrofísico Smithsoniano, donde estudia la estructura de las galaxias, incluida nuestra propia Vía Láctea, y busca mapear la distribución de la materia oscura para ayudarnos a comprender mejor su papel en el universo y nuestra relación con él. .

Debra Fischer: cazadora de exoplanetas

Al igual que Colón y Magallanes antes que ella, la astrónoma de Yale Debra Fischer es una exploradora de nuevos mundos, excepto que estos nuevos mundos no están en la Tierra. Ella y sus colegas han localizado cientos de planetas fuera de nuestro sistema solar que orbitan otros soles. Fischer estaba terminando la escuela de posgrado justo cuando se descubrió el primer planeta extrasolar en la década de 1980. Su tesis doctoral fue sobre espectroscopía Doppler, un método utilizado para detectar exoplanetas. Ella estaba enganchada. Desde entonces, ha descubierto similitudes entre nuestro sistema solar y otros (por ejemplo, la mayoría contiene múltiples planetas como el nuestro). Sin embargo, Fischer y su equipo, con la ayuda de científicos ciudadanos en un grupo que ayudó a lanzar llamado Planet Hunters, también descubrieron muchos planetas extraños y extravagantes que no se parecen en nada al nuestro, incluido uno con dos soles. ¿Por qué ella lo hace? El objetivo real, admite, es encontrar vida extraterrestre.

Carolyn Shoemaker: cazadora de cometas

Gene y Carolyn Shoemaker en el Schmidt de 18 pulgadas en el Observatorio Palomar. (Foto: Servicio Geológico de EE. UU. / Wikimedia Commons)

Con cientos de asteroides y docenas de cometas a su nombre (más que cualquier otro astrónomo), Carolyn Shoemaker es una leyenda. Quizás su mayor reclamo a la fama es el co-descubrimiento de 1993 con su esposo, Eugene, y el astrónomo aficionado David Levy del cometa Shoemaker-Levy 9, cuando lo encontraron, el cometa orbitaba a Júpiter en pedazos, aparentemente poco después de ser agarrado por el fuerzas gravitacionales del planeta mamut y desgarrado. Al año siguiente, sus 21 fragmentos se estrellaron contra Júpiter, sorprendiendo a los astrónomos de todas partes con un espectacular espectáculo único en la vida. Con 85 años, Shoemaker ha recibido numerosos premios por su descubrimiento que altera el mundo y su posterior trabajo recorriendo los cielos en busca de asteroides y cometas que puedan chocar con la Tierra.

Heidi Hammel: astrónoma planetaria exterior

Cuando el cometa Shoemaker-Levy 9 llegó a su fin en 1994, fueron la joven Heidi Hammel y su equipo quienes dirigieron el telescopio espacial Hubble desde la Tierra para fotografiar y estudiar el colosal evento. Como investigador sénior en el Instituto de Ciencias Espaciales y vicepresidente ejecutivo de la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía, los centros de investigación de Hammel en Neptuno y Urano, el "Rodney Dangerfields del sistema solar", tan poco respetado como el New York Times. los describió acertadamente. Reconocida por su capacidad para explicar la ciencia a la gente común, Hammel ha cambiado para siempre la forma en que vemos estos planetas exteriores, que son mundos dinámicos y en constante evolución. También está ayudando a desarrollar el sucesor de Hubble, el Telescopio Espacial James Webb, que se lanzará en 2018 y enfocará nuestro sistema solar y el resto del universo.

Sandra Faber: decodificadora de galaxias

¿Qué es el universo y cómo llegó aquí? Estas pueden ser las preguntas más candentes de todas. La astrónoma Sandra Faber ha pasado toda una vida buscando respuestas científicas y en el proceso ha cambiado la forma en que los astrofísicos ven los cielos. Profesor de la Universidad de California, Santa Cruz y director interino de los Observatorios de la UC, las décadas de investigación de Faber giran en torno a la evolución de la estructura en el universo y cómo se forman las galaxias. Ella descubrió la relación Faber-Jackson (una forma de estimar las distancias a otras galaxias al vincular su brillo a la velocidad de las estrellas dentro de ellas), ayudó a diseñar los telescopios ópticos e infrarrojos más grandes del mundo en el Observatorio WM Keck en Hawai, y lidera el proyecto de telescopio espacial Hubble más grande de la historia - CANDELS - para comprender la formación de galaxias cerca de la época del Big Bang. En 2013, el presidente Obama otorgó a Faber la Medalla Nacional de la Ciencia.

Jill Tarter: rastreador alienígena

Los humanos se han preguntado desde el principio de los tiempos si hay alguien más por ahí. Para el astrónomo Jill Tarter, esta pregunta generó una carrera. Al igual que Ellie Arroway, la heroína de la novela de 1985 de Carl Sagan "Contacto", Tarter dedicó décadas a explorar los cielos en busca de vida en el campo conocido como SETI, la búsqueda de inteligencia extraterrestre, incluida una temporada como director del Centro de Investigación SETI en el Instituto SETI. De hecho, Jodie Foster la consultó durante el rodaje de la versión cinematográfica de "Contact". Ahora retirada, Tarter nunca se puso en contacto con personas que no son terrícolas, pero su pasión y dedicación por usar métodos científicos y tecnología pionera para encontrarlas ha ayudado a impulsar nuestra búsqueda de vecinos cósmicos fuera del ámbito de la charlatanería y en el ámbito de la respetabilidad, y incluso posibilidad.

Esta historia se publicó originalmente en diciembre de 2014 y se actualizó con información más reciente.

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