10 inventos accidentales que cambiaron el mundo

El curso de la evolución humana ha sido marcado por una larga sucesión de descubrimientos casuales e inventos accidentales; y de hecho, los expertos estiman que entre el 30 y el 50 por ciento de todos los descubrimientos científicos son de alguna manera accidentales. La capacidad de reconocer rápidamente la utilidad en algo inesperado es una de las cosas profundas que nos distingue de otros animales. Queda por ver si eso es bueno o no; Algunos descubrimientos fortuitos han generado un éxito tan asombroso que se han vuelto un poco difíciles de manejar. (Hola, plástico y antibióticos.) Pero ya sean perdices o bendiciones, los siguientes inventos accidentales de los últimos dos siglos han cambiado el mundo de una forma u otra.

1. Partidos

Muchos de nosotros nos preguntamos cómo era la vida antes de la electricidad o Internet (estremecimiento), pero imaginamos la vida antes de los partidos. Estamos hablando de lupas y pedernal. Para aquellos de nosotros que nos gusta crear llamas controladas de vez en cuando con el encendido de un fósforo, podemos agradecerle a un farmacéutico británico y su sucio palo de mezclar. En 1826, John Walker notó un bulto seco en el extremo de un palo mientras agitaba una mezcla de productos químicos. Cuando trató de rasparlo, voila, chispas y llamas. Saltando sobre el descubrimiento, Walker comercializó los primeros partidos de fricción como "Friction Lights" y los vendió en su farmacia. Los fósforos iniciales estaban hechos de cartón, pero pronto los reemplazó con tablillas de madera cortadas a mano de tres pulgadas de largo; Los fósforos llegaron en una caja equipada con un papel de lija para golpear. Aunque se le aconsejó patentar su invención, decidió no hacerlo porque consideraba que el producto era un beneficio para la humanidad, lo que no impidió que otros estafaran la idea y se hicieran cargo de la cuota de mercado, lo que llevó a Walker a dejar de producir su versión.

2. Mauveine (tinte púrpura anilina)

Antes de la década de 1850, la paleta general de ropa común era decididamente monótona. Los tintes y pinturas fueron hechos de materiales naturales. Las plantas, las hojas, las raíces, los minerales y los insectos se usaron para crear tonos adorables, pero la mayoría de las veces eran sutiles, inconsistentes e impermanentes. Todo esto cambió en 1856 cuando el estudiante de química de 18 años William Perkins estaba trabajando para crear una quinina artificial para ayudar a tratar la malaria, y en su lugar se le ocurrió un residuo de alquitrán de carbón fangoso. Tras una inspección más cercana, notó un color deslumbrante: malva. Y así, Perkins había tropezado con el primer tinte de anilina del mundo, un tinte que constantemente produciría un tono vívido y uniforme que allanó el camino para los colores sintéticos como los conocemos hoy. (La década de 1980 gracias, señor Perkins.) La corte real se enamoró de malva, al igual que todo Londres y gran parte del mundo. Pero aparte de la locura malva, la primera aplicación comercial de un descubrimiento químico creó un cambio de paradigma. La química orgánica se volvió emocionante y rentable, y como resultado, atrajo a muchas mentes jóvenes a buscar aplicaciones industriales de la química, lo que en última instancia condujo a importantes avances en medicina, perfumería, fotografía y explosivos.

3. Penicilina

Aunque los antibióticos pueden tener una mala reputación por su prevalencia y uso excesivo, la vida anterior a ellos estaba plagada de infecciones indomables y pocas herramientas defensivas. La penicilina fue el primer antibiótico, un descubrimiento que ocurrió en 1929 cuando un joven bacteriólogo, Sir Alexander Fleming, estaba ordenando su laboratorio. Después de haber estado de vacaciones, volvió a trabajar para descubrir que una placa de Petri de la bacteria Staphylococcus había quedado sin cubrir; y notó que el moho en la cultura había matado muchas de las bacterias. Identificó el moho como penicillium notatum, y tras una investigación adicional descubrió que podría matar otras bacterias y podría administrarse a pequeños animales sin efectos nocivos. Una década más tarde, Howard Florey y Ernst Chain retomaron donde dejó Fleming y aislaron la sustancia destructora de bacterias que se encuentra en el moho: la penicilina. Los tres ganaron el Premio Nobel de medicina en 1945 "por el descubrimiento de la penicilina y su efecto curativo en diversas enfermedades infecciosas". A la derecha, un trabajador de laboratorio mide la penicilina purificada en botellas. En este proceso, la sustancia se liofilizó y el hielo se evaporó al vacío. El polvo que quedó fue penicilina.

4. horno de microondas

De todos los electrodomésticos de cocina de ciencia ficción ultramodernos del futuro, pocos son tan notables como el horno de microondas. Hornear una papa en ocho minutos debe haber parecido más allá de la imaginación antes de esto. La tecnología que prometía revolucionar la carga de las amas de casa en todas partes, sin mencionar a los solteros, se descubrió en la década de 1940 cuando la compañía estadounidense Raytheon estaba trabajando en tubos de magnetrón en tiempos de guerra utilizados en la defensa del radar. Percy Spencer, un ingeniero de la compañía, estaba trabajando en un magnetrón cuando notó que una barra de chocolate en su bolsillo había comenzado a derretirse debido a las microondas. Eureka! Spencer desarrolló una caja para cocinar y descubrió que, de hecho, cuando la comida se colocaba en la caja con la energía del microondas, se cocinaba rápidamente. Raytheon presentó una patente estadounidense para el proceso y el primer horno de microondas fue colocado en un restaurante de Nueva Inglaterra para su análisis. El primer horno de microondas casero fue presentado en 1967 por Amana (una división de Raytheon), para deleite de los aspirantes a Jane Jetson en todas partes.

5. Plástico

Aunque los plásticos anteriores se habían basado en material orgánico, el primer plástico totalmente sintético se inventó en 1907 cuando Leo Hendrik Baekeland creó accidentalmente la baquelita. Su búsqueda inicial fue inventar un reemplazo listo para la goma laca, un producto costoso derivado de los escarabajos lac. Baekeland combinó formaldehído con fenol, un producto de desecho de carbón, y sometió la mezcla al calor. En lugar de un material similar a la goma laca, inadvertidamente creó un polímero que era único en el sentido de que no se derretía bajo el calor y el estrés. El nuevo plástico termoestable se usó para todo, desde teléfonos hasta joyas y relojes. También fue el primer material sintético que realmente se mantuvo por sí mismo; No se utilizó para imitar un material natural como el marfil o el caparazón de tortuga, dando paso a una era de nuevos materiales sintéticos que aún no ha desaparecido.

6. papas fritas

Contemple la papa frita: el mechón de tubérculo salado, grasiento y crujiente por el cual los estadounidenses reparten más de $ 7 mil millones al año. La vida de la papa no comenzó como un accidente, sino más bien como una broma, pero su éxito inminente tomó por sorpresa a su inventor. Según cuenta la leyenda, en 1853 el cocinero del restaurante Saratoga Springs, George "Speck" Crum, se molestó con las quejas de un patrón rico que repetidamente le devolvió sus papas gruesas de estilo francés, una preparación común en ese momento. Después de la tercera vuelta, el exasperado Crum cortó las papas lo más fino que pudo, las sacó a la luz del día y las cubrió con lo que supuso que era una cantidad prohibitiva de sal. Para su sorpresa, y quizás para disgusto inicial, el patrón los adoraba y ordenó otra ronda. Rápidamente se convirtieron en la especialidad de la casa, y la historia de los refrigerios cambió para siempre. Tanto es así, de hecho, que un importante estudio realizado por la Universidad de Harvard reveló recientemente que la papa frita es la razón número uno para el aumento de peso en los Estados Unidos. (No podemos culpar a Chum por eso).

7. rayos X

En 1895, el físico alemán Wilhelm Conrad Röntgen estaba jugando con un tubo de rayos catódicos, la corriente fosforescente de electrones que se usa hoy en día, desde televisores hasta bombillas fluorescentes, cuando notó que un trozo de papel cubierto de platinocianuro de bario comenzó a brillar a través del habitación. Sabía que el parpadeo que vio no estaba siendo creado por los rayos catódicos porque no viajarían tan lejos. Sin saber qué eran los rayos, lo llamó radiación X, lo que significa la naturaleza desconocida. Tras una investigación adicional descubrió una gran cantidad de materiales transparentes a la radiación y que los rayos podrían afectar a las placas fotográficas. Tomó una fotografía de rayos X de la mano de su esposa que mostraba sus huesos y un anillo; La imagen despertó un gran interés y aseguró su lugar en la historia de la medicina y la ciencia. Fue galardonado con el Premio Nobel de física en 1901.

8. vidrio de seguridad

En los primeros días de los automóviles, antes de que los cinturones de seguridad y las bolsas de aire formaran parte del paquete, uno de los peligros más graves era las lesiones causadas por fragmentos de vidrios rotos en el parabrisas. Podemos agradecer al artista y químico francés Édouard Bénédictus por cambiar la invención del vidrio laminado, también conocido como vidrio de seguridad. Mientras estaba en su laboratorio, un matraz de vidrio cayó y se rompió pero no se hizo añicos, Bénédictus se dio cuenta de que el interior estaba cubierto con nitrato de celulosa de plástico que mantenía unidas las piezas inofensivas juntas. Solicitó una patente en 1909 con la visión de aumentar la seguridad de los automóviles, pero los fabricantes rechazaron la idea de mantener bajos los costos. Sin embargo, el vidrio se convirtió en estándar para los lentes con máscara de gas en la Primera Guerra Mundial. Con su éxito en el campo de batalla, la industria automotriz finalmente cedió y, en la década de 1930, la mayoría de los automóviles estaban equipados con vidrio que no se astillaba en pedazos irregulares tras el impacto.

9. Viagra

Al igual que la fuente de la juventud, los humanos siempre han buscado ingredientes mágicos que prometen aumentar la libido y mejorar la función sexual. Pero el gran avance que nos dio Viagra (sildenafil) no ocurrió cuando los investigadores buscaban maneras de hacer varoniles a los hombres; más bien, estaban probando el sildenafil como una cura para la hipertensión y las enfermedades cardíacas. Después de dos fases de prueba, los investigadores llegaron a la conclusión de que el medicamento no pudo mostrar resultados prometedores para el corazón, pero los sujetos de prueba notaron que ... bueno, ya sabes para qué parte del cuerpo hizo maravillas. ¡Bingo! Pfizer patentó Viagra en 1996 y fue aprobado para su uso en la disfunción eréctil por la FDA de los Estados Unidos en 1998. Las ventas de Viagra continúan excediendo más de $ 1 mil millones por año. Consejo adicional: los investigadores también han descubierto que 1 miligramo de sildenafil disuelto en un jarrón con agua puede hacer que las flores frescas cortadas, um, "se mantengan atentas" durante una semana más allá de su vida natural.

10. Galletas con chispas de chocolate

No todos los descubrimientos casuales llegaron a manos de científicos que jugueteaban en laboratorios. A veces les pasaba a cocineros que jugaban en las cocinas, y a veces en las cocinas de los peajes restaurados. Caso en cuestión: la amada Toll House Cookie. Ruth Wakefield y su esposo eran dueños y operaban el Toll House Inn en Massachusetts, donde Ruth cocinaba para los invitados. Según la leyenda, un día en 1937 mientras hacía masa para galletas, se dio cuenta de que no estaba derritiendo el chocolate de panadero y en su lugar usó una barra de chocolate que cortó en pedazos, con la esperanza de que también se derritiera. No lo hizo, y así nació la galleta favorita de Estados Unidos. ¿La galleta con chispas de chocolate cambió el mundo? Probablemente no, a menos que calcule los momentos combinados de placer derivados de morder uno recién salido del horno. Ciertamente han sido responsables de cambiar muchos estados de ánimo.

Fotos: funadium / Flickr; Museo Imperial de la Guerra / Wikimedia Commons; Wikimedia Commons; holisticmonkey / Flickr; ginnerobot / Flickr

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