10 de las ballenas más amenazadas de la Tierra

Las ballenas son un grupo inteligente, lo que les ayudó a dominar los océanos de la Tierra durante millones de años y luego sobrevivir a un ataque de 300 años de cazadores humanos. Los mismos medios que hacen que las ballenas sean presas tan esquivas también hacen que sea difícil para los científicos contarlas, pero décadas de encuestas de población al menos han dejado una cosa clara: las ballenas ya no son lo que solían ser.

Las flotas balleneras mataron aproximadamente 1 millón de cachalotes entre los siglos XVIII y XX, y cientos de miles de casi todos los tipos de ballenas barbadas. Después de agotar las populares especies productoras de barbas productoras de petróleo como la ballena franca, la ballena jorobada y la ballena franca, los balleneros recurrieron a alternativas menos valiosas y menos valiosas como las ballenas sei y minke. Si bien la caza comercial de ballenas fue prohibida en 1986 por la Comisión Ballenera Internacional (CBI), Japón, Noruega e Islandia siguen atacando fuertemente al sei y al minke, que esquivan o desafían la moratoria de la CBI.

Los balleneros entusiastas no son el único problema que enfrentan las ballenas, pero como su asalto de tres siglos redujo muchas poblaciones de ballenas en un 90 por ciento o más, ciertamente han causado una impresión duradera. Los restos reducidos de hoy en día son menos capaces de soportar otras dificultades ahora que su número es tan bajo, tanto porque quedan menos ballenas que perder como porque esas ballenas tienen menos diversidad genética que sus antepasados. Entonces, cuando algo inesperado como un derrame de petróleo o inusual como la acidificación del océano aumenta la presión sobre estas ballenas restantes, es más probable que la población e incluso las especies en general sientan las repercusiones.

La inmensidad del océano y la pasión por los viajes de las ballenas impiden que los biólogos tengan una idea clara de cuántas existen, pero pueden adivinar lo suficiente como para saber al menos que las siguientes 10 ballenas están en una situación desesperada. Esta lista no es exhaustiva, pero las cinco ballenas barbadas y cinco dentadas incluyen muchas de las más vivas en peligro de extinción en la actualidad.

Ballenas barbadas

También conocidos como "grandes ballenas", estos enormes mamíferos marinos incluyen algunos de los animales más grandes que jamás hayan existido, lo que hace que sea mucho más extraño que coman plancton, pequeñas criaturas marinas a menudo invisibles a simple vista. Solo pueden subsistir con bocados tan pequeños porque comen grandes cantidades a la vez, gracias a las placas de barba (en la foto) que tienen en lugar de dientes. Las ballenas barbadas toman grandes tragos de agua de mar y la obligan a volver a salir a través de estas placas bucales filtrantes, manteniendo dentro cualquier plancton u otro alimento.

Esta dieta les ayuda a acumular toneladas de grasa o grasa, lo que los convirtió en objetivos favoritos de los balleneros de los siglos XVIII y XIX que buscan reducir la grasa en valioso aceite de ballena. Siglos de caza intensiva dejaron a la mayoría de las especies de barbas en ruinas, y dado que se reproducen lentamente, los científicos temen que ahora sean más vulnerables a amenazas como la contaminación y los ataques de barcos que de otro modo podrían haber sido menores. Si bien las ballenas barbadas no prosperan como lo hicieron hace 300 años, las siguientes cinco se encuentran entre los mayores perdedores hasta ahora:

Ballenas de Groenlandia: concentradas alrededor del Ártico, las ballenas de Groenlandia tienen enormes cráneos de 16 pies de largo que los ayudan a atravesar el hielo marino, así como la grasa más gruesa de cualquier ballena. Los balleneros occidentales los cazaron durante casi 400 años, y finalmente redujeron su población a alrededor del 8 por ciento de su promedio anterior a la caza de ballenas. Desde la prohibición de IWC, el número de punta de arco ha aumentado a aproximadamente el 20 por ciento de sus alturas anteriores, pero todavía están amenazados por el derretimiento del hielo marino y la expansión de la perforación en alta mar que probablemente seguirá.

Ballenas grises: la caza comercial de ballenas mermó severamente las dos poblaciones restantes de ballenas grises, ubicadas en el Océano Pacífico oriental y occidental. A la ballena gris del Pacífico oriental le ha ido mejor, con unos 18, 000 a 30, 000 viviendo a lo largo del oeste de América del Norte. Pero la ballena gris del Pacífico occidental, que se encuentra a lo largo de las costas de Asia oriental, cuenta con menos de 100, lo que la convierte en la ballena barbada más amenazada. Según la Oficina de Recursos Protegidos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de los Estados Unidos (NOAA), "su supervivencia continua es cuestionable".

Ballenas jorobadas: aunque algunas jorobadas permanecen en aguas tropicales durante todo el año, otras realizan las migraciones más largas de cualquier mamífero, en un caso viajan 5, 160 millas desde Costa Rica a la Antártida. Las ballenas jorobadas todavía se están recuperando de las pérdidas de caza de ballenas a largo plazo, y algunas poblaciones muestran más progreso que otras. NOAA ha identificado 14 segmentos distintos de población de jorobadas en todo el mundo, nueve de los cuales "se han recuperado lo suficiente como para no justificar su inclusión en la Ley de Especies en Peligro de Extinción", dice la agencia. Sin embargo, las jorobadas en el oeste de México siguen amenazadas, y otras cuatro poblaciones aún están en peligro: América Central (Pacífico), Cabo Verde (Atlántico), Mar Arábigo y Pacífico Norte Occidental.

Ballenas francas: junto con las cabezas de arco y las jorobadas, las ballenas francas se contaban entre las más cazadas en los siglos XVIII y XIX. Su nombre proviene de la creencia de los balleneros de que eran las ballenas "correctas" para cazar, ya que no solo nadaban cerca de la costa sino que también flotaban convenientemente en la superficie después de ser asesinados. Hay tres especies de ballenas francas, dispersas en los océanos Atlántico Norte, Pacífico Norte y Sur. La ballena franca del Atlántico norte ahora cuenta con alrededor de 300, y aunque ese número está aumentando, NOAA advierte que la población aún está "casi extinta".

Ballenas Sei: Pronunciadas como "suspiro", las ballenas Sei no fueron ampliamente cazadas hasta fines de la década de 1950 porque son más delgadas y menos llorosas que otras especies de barbas, pero los balleneros finalmente comenzaron a atacarlas después de que especies más deseables se estrellaran por la sobreexplotación. Incluso con este comienzo tardío, algunas poblaciones sei de hoy son solo alrededor del 20 por ciento de lo que eran antes de los años 50, y la especie está clasificada como en peligro de extinción en aguas de los EE. UU. Pero todavía es perseguido por los balleneros japoneses, y la carne de ballena ilegal que se encontró recientemente en un restaurante de sushi de California se remonta genéticamente a las poblaciones sei que Japón caza.

Ballenas dentadas

Mientras que las ballenas barbadas consisten en 12 especies grandes de forma similar, las ballenas dentadas son un grupo heterogéneo de unas 70 especies, que van desde la vaquita de 4 pies de largo hasta el cachalote de 60 pies de largo. Todos están unidos por sus filas relativamente normales de dientes de mamíferos (en la foto), que los diferencian de los baleens sin dientes que se alimentan por filtración. A menudo usan la ecolocalización para navegar por los mares, y el grupo también incluye algunos de los animales no humanos más inteligentes de la Tierra, como las orcas y los delfines nariz de botella.

Los balleneros no los cazaron tan ferozmente como las ballenas barbadas, pero una mezcla de influencias humanas, sin embargo, han conspirado para diezmar a algunos de ellos aún más severamente. Las siguientes cinco especies (o grupos de especies) incluyen no solo las ballenas dentadas más amenazadas, sino también las ballenas más amenazadas de cualquier tipo:

Belugas: estas pequeñas ballenas árticas son conocidas como "canarios del mar" por sus chirrups, silbatos y otros talentos vocales, pero también son un poco como los canarios en una mina de carbón: las belugas muertas a menudo están tan contaminadas con PCB, mercurio y petroquímicos que sus cuerpos se clasifican como residuos tóxicos. La mayoría de las poblaciones de los Estados Unidos son estables, pero no la beluga Cook Inlet de Alaska, que se redujo a solo 280 ballenas desde aproximadamente 1.300 a fines de la década de 1970. La caza de subsistencia se considera parte del problema, pero Cook Inlet también está muy desarrollada, lo que significa que cualquier cosa, desde los ataques de barcos hasta la contaminación por petróleo, también podría ser la culpable.

Narvales: junto con los bowheads y belugas, los narvales son una de las tres ballenas que pasan toda su vida en el Ártico. También son una de las ballenas de aspecto más extraño, con un colmillo de marfil (técnicamente un diente cubierto de maleza) que se extiende hasta 10 pies de la cabeza de los machos e incluso de algunas hembras. Al igual que las belugas, nunca han sido cazados en gran medida por los balleneros industriales, pero los cazadores indígenas los atacan por sus colmillos, que pueden venderse por hasta $ 7, 000 cada uno. Además de esta presión de caza y ocasionales ataques con barcos, se espera que los narvales sufran a medida que el hielo marino se derrite en su hábitat ártico.

Delfines de río: Hay cuatro especies reconocidas de delfines de río, que habitan ríos y estuarios en Asia y América del Sur, y todas se encuentran entre las ballenas más amenazadas de la Tierra. De hecho, una especie, el baji o delfín de río chino, fue declarada "funcionalmente extinta" en 2006. Las especies restantes son el delfín del río Amazonas (en la foto), el delfín del sur de Asia y el delfín de La Plata, que es el único uno para frecuentar agua salada y agua dulce. Debido a que los ríos son más vulnerables a la contaminación y la caza que el océano, especialmente cuando están alterados por represas, los delfines de río están en una forma drásticamente peor que sus primos marinos.

Cachalotes: a pesar de que los balleneros comerciales mataron aproximadamente 1 millón de cachalotes en los últimos dos siglos, estos cetáceos de cabeza grande siguen siendo los más abundantes. Los cazadores se centraron en ellos debido a una cera aceitosa que producen llamada espermaceti, que era aún más valiosa que el aceite de ballena en los días previos a la perforación petrolera. Aunque la sustancia mal nombrada no tiene nada que ver con la reproducción (en realidad es parte del sistema nasal de las ballenas), el nombre "cachalote" se quedó. La especie en sí no está en peligro inmediato, pero las poblaciones locales sí.

Vaquitas: también conocidas como marsopas del puerto del Golfo de California, las vaquitas son los cetáceos más pequeños conocidos, alcanzan aproximadamente 4 pies de largo y pesan entre 65 y 120 libras. También tienen uno de los rangos más pequeños, que viven solo en el norte del Golfo de California, principalmente alrededor del delta del río Colorado. Los científicos ni siquiera sabían que existían hasta 1958, pero ahora su población ya pequeña puede estar disminuyendo hasta un 15 por ciento cada año. Con mucho, la mayor amenaza a la que se enfrentan es la de los pescadores comerciales, que accidentalmente obtienen de 30 a 85 vaquitas como "captura incidental" cada año.

Créditos fotográficos:

Ballena cabecera: NOAA Alaska Fisheries Science Center

Ballena gris: Comisión de Mamíferos Marinos de EE. UU.

Ballena Jorobada: Operaciones Marinas de NOAA

Ballena Franca: Santuario Marino Nacional Stellwagen Bank

Ballena Sei: Servicio Nacional de Pesca Marina de la NOAA

Beluga: Servicio Nacional de Pesca Marina de NOAA

Narwhals: Instituto Nacional de Estándares y Tecnología

Vaquita: NOAA Alaska Fisheries Science Center

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